Et si vous en saviez un peu plus sur le miel ?

Le miel est un fluide visqueux sucré produit et stocké par les abeilles et certaines espèces d’abeilles apparentées, à partir du nectar des fleurs. Il est couramment utilisé par les humains comme édulcorant et source de nourriture. La couleur, la saveur et la composition du miel dépendent des fleurs qui servent de source de miel, avec des miels populaires dérivés du trèfle, de la luzerne, des fleurs d’oranger, du sarrasin et de la sauge, parmi beaucoup d’autres. Cet article traite exclusivement du miel produit par les abeilles et vous permettra d’en savoir plus sur ce liquide doré.

miel

Ceux qui consomment du miel ne se rendent peut-être pas compte des efforts considérables déployés par l’abeille pour produire ce produit. Pour produire quelques centaines de grammes de miel, il faut des milliers d’abeilles ouvrières qui visitent et recueillent le nectar de deux millions de fleurs, transforment le nectar en l’ingérant et en le digérant de manière répétée, puis en éventant le produit transformé avec leurs ailes pour en éliminer l’eau.

Enfin, lorsqu’il est complètement mûr, les abeilles le stockent dans des alvéoles et le recouvrent d’une fine couche de cire d’abeille. Pas étonnant de le retrouver de nos jours, conditionné dans de petits pots que l’on peut distribuer à l’occasion d’un mariage avec un message personnalisé (voir Beely).

Source de nourriture avant tout pour l’abeille

Pour l’abeille, le miel est une source de nourriture importante. Lorsqu’il est récolté par l’homme, le miel est utilisé à diverses fins culinaires ainsi qu’à des fins médicinales par application topique, en tirant parti de ses propriétés antiseptiques et antibactériennes. Le miel est utilisé par l’homme depuis au moins dix mille ans, avec des représentations sur des roches mésolithiques et de nombreuses références bibliques, ainsi que des références dans le Coran. On retrouve aussi des références dans l’empire romain, dans la tradition bouddhiste et juive.

Les plantes à fleurs, qui sont pollinisées par les abeilles lors de la récolte du nectar, bénéficient également d’un avantage majeur.

miel fleurs

Le miel est déposé par les abeilles comme source de nourriture. Les abeilles ouvrières récoltent le nectar, le transforment en miel et le stockent dans des alvéoles pour une utilisation ultérieure. Le nectar est transformé en miel par l’inversion de la plupart du saccharose en glucose (dextrose) et fructose (lévulose) et l’élimination de l’eau, à l’aide d’enzymes et par évaporation. Par temps froid ou lorsque les sources de nourriture sont rares, les abeilles utilisent leur miel stocké comme source d’énergie.

En faisant en sorte que l’essaim d’abeilles s’installe dans une ruche, l’homme a réussi à semi-domestiquer les insectes. L’apiculteur encourage la surproduction de miel dans la ruche afin que l’excédent puisse être consommé sans mettre en danger les abeilles. Lorsque les sources de nourriture pour les abeilles sont rares, l’apiculteur peut être amené à donner aux abeilles une alimentation complémentaire.

La composition du miel

Le miel est principalement composé de glucose, de fructose et d’eau, avec un petit pourcentage (1 à 2 %) de saccharose, ainsi que d’enzymes, de minéraux, de vitamines, d’autres sucres et d’acides aminés. Un peu de pollen est également mélangé au miel. Le miel tire son pouvoir sucrant des monosaccharides fructose et glucose et a approximativement le même pouvoir sucrant relatif que le sucre cristallisé (97 % du pouvoir sucrant du saccharose, un disaccharide). Le miel possède des propriétés chimiques intéressantes pour la cuisson et une saveur distinctive qui amène certaines personnes à le préférer au sucre et aux autres édulcorants.

La couleur, la composition et la saveur du miel dépendent du type de fleur utilisé pour le nectar, la luzerne et le trèfle offrant un miel blanc, la lavande une teinte ambrée, la bruyère une couleur brun rougeâtre et l’acacia une couleur paille. Il existe plusieurs centaines de types de miel fabriqués dans le monde.

La plupart des micro-organismes ne se développent pas dans le miel en raison de sa faible activité de l’eau. Cependant, il est important de noter que le miel contient fréquemment des endospores dormantes de la bactérie Clostridium botulinum, qui peuvent être dangereuses pour les nourrissons car les endospores peuvent se transformer en bactéries productrices de toxines dans le tractus intestinal immature du nourrisson, entraînant une maladie et même la mort. Le miel ne doit donc pas être donné à un enfant de moins d’un an. Les enfants plus âgés et les adultes ne sont normalement pas affectés par les spores.

L’étude des pollens et des spores dans le miel brut (mélissopalynologie) permet de déterminer les sources florales du miel. Comme les abeilles sont porteuses d’une charge électrostatique et peuvent attirer d’autres particules, les mêmes techniques de mélissopalynologie peuvent être utilisées dans les études environnementales de particules radioactives, de poussière ou de pollution particulaire.

Maintenant que vous en savez plus sur le miel, vous penserez à beaucoup de ces notions, la prochaine fois que vous mettrez une cuillère de miel dans votre thé !

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